La vengeance du peintre GROS Antoine-Jean

Publié le par GOUPIL Stéphane

 GROS Antoine-Jean - Bonaparte visitant les pestiféré de Jaffa -

(huile sur toile, 1804, Musée du Louvre, Paris)

Le général Bessière est l'un des généraux que Gros, le peintre des batailles napoléoniennes, a connu à l'état-major de Bonaparte. Un jour, il le rencontre à Paris, mais le général fait semblant de ne pas le reconnaître. L'auteur des Pestiférés de Jaffa se venge sur la toile : Bessières y est peint un mouchoir dans sa bouche, ce qui le rend méconnaissable et le fait soupçonner peureux, d'autant que cette attitude hygiénique sert de repoussoir au courage du général en chef qui, lui, n'a pas peur de toucher ses soldats atteints par le terrible mal. Pendant la campagne d'Egypte (1798 - 1799), Bonaparte est allé au chevet des pestiférés (ils sont 700) pour rassurer les troupes, et lui faire croire, comme le répètent les officiers de santé, qu'il ne s'agit pas de la peste, mais d'une "fièvre à bubons". Ce qui ne l'empêche pas d'envisager d'empoisonner les incurables par de fortes doses d'opium afin de leur épargner des souffrances inutiles. Le médecin Desgenettes s'y oppose : "mon devoir est de conserver ces malheureux." C'est donc en civières que blessés et malades prennet la route du Caire (où le corps expéditionnaire, qui a échoué devant Saint-Jean-d'Acre, se retire) et succombent dans le désert, sous un soleil meurtrier.

Sources : Les Anecdotes de l'Histoire de France - Pierre Ripert - maxi poche histoire.

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